Voici ce qui est Arrivé à la faune sauvage dans la Région après la catastrophe de Tchernobyl

Nous connaissons tous l’histoire maintenant. Le 26 avril 1986, le réacteur numéro 4 de la centrale nucléaire de Tchernobyl, à la frontière entre l’Ukraine et la Biélorussie, a explosé après qu’un essai de sécurité raté a provoqué une surtension qui n’a pu être contrôlée, projetant des quantités massives de débris radioactifs dans l’atmosphère.

L’impact humain de cette catastrophe a été énorme : au moins 237 personnes ont souffert d’une maladie radiologique aiguë, tandis que l’Organisation mondiale de la santé s’attend à ce que 4 000 personnes meurent à cause de l’exposition aux rayonnements. Non seulement cela, mais la zone d’évacuation de 30 kilomètres a déplacé 130 000 personnes qui n’ont jamais été autorisées à revenir. Bien qu’il s’agisse de l’une des pires catastrophes environnementales que le monde ait jamais connues, il n’y a eu qu’un seul bénéficiaire surprenant : la faune sauvage.

 

Les conséquences immédiates de l’explosion à quelques kilomètres de l’usine ont été brutales. Au début, tout le monde dans un rayon de 10 kilomètres a été évacué, car le panache radioactif (contenant des morceaux de combustible nucléaire) pleuvait et le réacteur a continué d’éjecter du matériel pendant 10 jours. On ne sait pas grand-chose sur l’effet immédiat que cela a eu sur la faune, car l’attention s’est concentrée à juste titre sur les gens qui vivaient à proximité. Cependant, un impact évident était ce qu’on appelle aujourd’hui la forêt rouge.

La ville de Pripyat est abandonnée depuis plus de trois décennies et la faune a pris le dessus. Maedi /Flickr CC BY-ND 2.0

La forêt rouge elle-même est assez petite, entre 4 et 6 kilomètres carrés seulement , explique Jim Smith, de l’Université de Portsmouth, qui étudie actuellement l’impact de Tchernobyl sur les invertébrés aquatiques, à l’IFLScience. Smith a déjà mené l’étude la plus approfondie sur l’abondance des mammifères dans la zone d’exclusion.

Mais il a reçu des doses de radiation très intenses dans les jours qui ont suivi l’accident. Tchernobyl est différent de Fukushima en ce sens qu’il y a eu des retombées de particules chaudes, de sorte que de petits morceaux de combustible nucléaire ont été déposés dans la zone de 10 kilomètres de l’usine, et la forêt rouge en a reçu une grande quantité.

En fait, la dose initiale de poussière qui tombait sur la forêt était si intense que des rapports anecdotiques indiquent que des aiguilles de pin étaient physiquement piquées et brûlées au fur et à mesure que le combustible nucléaire chaud tombait sur elles. Inutile de dire que les arbres sont rapidement morts, tournant au rouge rouille et donnant son nom à la petite parcelle d’arbres. Aujourd’hui encore, cette région est la partie la plus radioactive de toute la zone d’exclusion.

Sanglier sauvage traversant un village abandonné dans la zone d’exclusion. Valeriy Yurko

Les pins étaient, semble-t-il, plus sensibles aux retombées intenses que les arbres à feuilles caduques. Cela, Smith soupçonne, est dû au fait que les arbres à feuilles caduques pouvaient simplement laisser tomber leurs feuilles lorsqu’ils étaient affectés par les radiations, mais pas les arbres à feuilles persistantes. Cela signifie que beaucoup d’arbres à feuilles caduques ont réussi à survivre à d’énormes doses de radiations qui auraient sans aucun doute tué un humain.

Bien que l’on rapporte que la litière de feuilles s’est accumulée dans les forêts parce que les microorganismes et les invertébrés du sol ont été détruits par les radiations, il est peu probable que ce soit vrai. Des personnes ont fait des études sur les invertébrés du sol dans la forêt rouge, mais en général, ils n’ont pas trouvé de différence dans l’activité , dit Smith. Comme toujours, cependant, il y en a qui prétendent le contraire.

Ce n’est probablement pas surprenant si l’on considère ce qu’il faut pour tuer un invertébré. Pendant la guerre froide, parmi toutes les craintes et les attentes tourbillonnantes que l’Amérique, la Russie, ou les deux allaient lâcher une bombe nucléaire, les scientifiques ont zappé de nombreux organismes pour voir ce qui se passerait si cela se produisait. Et, eh bien, les insectes sont assez durs. Il est donc peu probable que les retombées de Tchernobyl aient eu un impact significatif sur eux.

 

Le bison d’Europe, qui a failli disparaître au XXe siècle, est en plein essor. Tatyana Deryabina Deryabina

Ce qui est arrivé aux plus gros animaux durant ces premières années est un peu moins bien compris. Le rideau de fer était encore solide au moment de l’explosion, de sorte que seuls les scientifiques soviétiques avaient accès au site. Ils ont effectué des relevés aériens annuels à partir d’un hélicoptère pour compter les wapitis, les chevreuils et les sangliers, mais seulement dans certaines parties de la zone d’exclusion, ce qui signifie qu’ils étaient assez limités dans ce qu’ils peuvent nous dire. Mais ils semblaient montrer qu’en deux ans, il y avait déjà une augmentation régulière du nombre de mammifères.

Il semblerait que, malgré l’hypothèse populaire, les retombées radioactives de Tchernobyl ont eu un impact limité sur la faune sauvage de la région, et certaines espèces pourraient même en avoir bénéficié.

Cela a été confirmé par l’étude que Smith a menée avec des chercheurs du Bélarus, de Russie, d’Allemagne et du Royaume-Uni. Ils ont effectué des centaines de kilomètres de relevés de pistes de neige, dans lesquels ils allaient dans la zone d’exclusion après une nouvelle chute de neige et parcouraient un itinéraire particulier, en comptant les traces des différentes espèces qu’ils rencontraient. Cela leur a donné une indication de la densité de population relative des grands mammifères de la région.

Il peut y avoir des impacts subtils sur les individus, mais sur l’ensemble, les populations animales n’ont pas été affectées par l’explosion nucléaire. Valeriy Yurko

Ils ont ensuite reconstitué la dose de radiation sur chacune de ces voies pour voir s’ils pouvaient établir un lien entre la densité animale et la quantité de radiation reçue par cette voie particulière. « Nous ne devons pas prendre de décision », dit Smith. Cela ne veut pas dire qu’il n’y avait pas de différences subtiles sur les individus en raison des radiations, mais il n’y avait pas de différences significatives au niveau de la population.

La beauté de cette étude est qu’ils ont utilisé les mêmes méthodes d’enquête que les Biélorusses dans leurs autres parcs nationaux, ce qui signifie qu’ils pouvaient comparer avec précision les résultats de la densité des grands mammifères dans la zone d’exclusion à ceux à l’extérieur. Et disons simplement que les résultats n’étaient pas exactement attendus.

Alors que le nombre de cerfs et de sangliers était comparable entre les parcs et la zone d’exclusion, « la densité des loups était environ sept fois plus élevée à Tchernobyl », explique Smith. Cela est probablement dû à l’absence de pression de la chasse, car il y a beaucoup moins de personnes dans la zone d’exclusion que dans les autres réserves, où la chasse est encore pratiquée. Il est intéressant de noter qu’ils ont conclu que la densité des mammifères dépend davantage de l’activité humaine que des radiations.

Étonnamment, les loups se portent mieux dans la zone d’exclusion que dans d’autres parcs nationaux. Valeriy Yurko

Je veux dire que cela ne veut pas dire qu’il n’y a pas d’effets subtils, et qu’il y a probablement des effets sur les individus, mais en termes de populations, je dirais que la faune en a profité», dit Smith, avant d’ajouter: bien sûr, dire que Tchernobyl a toujours été une bonne chose – cela a été une chose terrible pour la population humaine – mais si vous regardez simplement la faune, alors vous pourriez dire que la faune en a bénéficié.

En effet, la zone d’exclusion de Tchernobyl est devenue une réserve naturelle non officielle, qui fait aussi bien son travail – et pour certaines espèces mieux – que de nombreuses réserves officielles. L’avenir de ce paradis le plus inattendu est toutefois incertain.

Les niveaux de radiation ont tellement baissé que le gouvernement ukrainien envisage d’ouvrir certaines zones à l’agriculture, tandis qu’une entreprise chinoise construit une centrale solaire dans la zone d’exclusion. Ce que cela signifiera pour la faune sauvage, qui a été largement libérée de l’influence humaine depuis une trentaine d’années, reste à voir.

Après trois décennies, la nature a repris la zone d’exclusion. Valeriy Yurko
 

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