Une Planète voisine que l’on croyait être l’hôte de la Vie vient d’être Foudroyée de radiation

  Depuis sa découverte en 2016, l’exoplanète Proxima b est l’un de nos candidats les plus prometteurs pour la vie extraterrestre. La nouvelle récente qu’une puissante éruption solaire a...
 

Depuis sa découverte en 2016, l’exoplanète Proxima b est l’un de nos candidats les plus prometteurs pour la vie extraterrestre. La nouvelle récente qu’une puissante éruption solaire a balayé la planète de radiations en mars 2017 a peut-être déçu ces espoirs d’habitabilité.

En 2016, lorsque les scientifiques ont confirmé la découverte de Proxima b, une planète de la taille d’une planète terrestre potentiellement habitable, en orbite autour de l’étoile Proxima Centauri, elle a été un motif de célébration astrobiologique. Proxima Centauri est l’étoile la plus proche de notre système solaire – à seulement 4,24 années-lumière – donc, dans la recherche de la vie extraterrestre, nous avions trouvé un candidat prometteur dans notre jardin cosmique.

Maintenant, de nouvelles informations jettent le doute sur le potentiel d’exoplanète habitable, sans parler de nos plans pour l’étudier.

Impression d’artiste d’une éruption de Proxima Centauri, modelée sur les boucles de gaz chauds et incandescents que l’on voit dans les plus grandes éruptions solaires, avec l’exoplanète Proxima b au premier plan. Crédit Image: Roberto Molar Candanosa / Carnegie Institution for Science, NASA/SDO, NASA/JPL

Sur la base des observations de l’ALMA (Atacama Large Millimeter / submillimeter Array), les scientifiques ont récemment découvert que Proxima Centauri a émis une éruption solaire exceptionnellement puissante en mars 2017. Si la vie n’avait jamais existé sur Proxima b, cette éruption violente, qui était 10 fois plus brillante que les plus grandes éruptions de notre Soleil, l’aurait peut-être effacée.

 

Le 24 mars 2017, ce n’était pas un jour ordinaire pour Proxima Centauri « , a déclaré Meredith MacGregor, astronome du Carnegie Institution for Science, dans un communiqué de presse de l’Observatoire national de radioastronomie.

L’équipe de Meredith MacGregor a découvert que l’éruption de Proxima Centauri la rendu 1 000 fois plus lumineuse en seulement 10 secondes. Bien que l’événement entier (incluant une éruption précédente plus petite) ait duré moins de deux minutes, il a baigné la petite Proxima b avec un rayonnement estimé à 4 000 fois plus élevé que celui reçu de la Terre par les éruptions habituelles du Soleil.

Ce n’est pas une bonne nouvelle pour tout ce qui aurait pu être vivant à la surface de l’exoplanète.

Il est probable que Proxima b a été bombardé par des radiations à haute énergie pendant cette explosion « , a déclaré MacGregor dans le communiqué de presse. « Au cours des milliards d’années qui se sont écoulées depuis la formation de Proxima b, des éruption comme celle-ci ont pu évaporer n’importe quelle atmosphère ou océan et stériliser la surface, ce qui suggère que l’habitabilité peut impliquer plus que d’être à la bonne distance de l’étoile hôte pour avoir de l’eau liquide. »

Nous avons déjà des télescopes puissants en développement qui promettent de nous donner un aperçu plus précis de Proxima b, et des missions conçues pour nous aider à déterminer s’il accueille la vie. Même si nous découvrons que l’exoplanète est inhabitable, cette connaissance pourrait éclairer notre recherche de la vie sur les planètes au-delà du système Centauri.

Les petites étoiles naines comme Proxima Centauri sont le type le plus commun dans notre galaxie, et nous avons déjà trouvé des planètes dans les zones habitables dans les alentour. Mais étant donné que les étoiles naines sont sujettes à des crises violentes, comme l’épisode le plus récent de Proxima Centauri, toute vie à la surface de ces planètes devrait être à l’abri – ou endurcie contre – un rayonnement solaire intense.

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