SpaceX vient de lancer le Télescope de chasse à l’Exoplanète de la NASA

  Cet article a été mis à jour pour inclure les informations du lancement 18/04.  Atmosphères bouillonnantes, vents tournoyants, coquilles mortes de corps autrefois vibrants – les scientifiques ont...
 

Cet article a été mis à jour pour inclure les informations du lancement 18/04. 

Atmosphères bouillonnantes, vents tournoyants, coquilles mortes de corps autrefois vibrants – les scientifiques ont découvert des exoplanètes assez étonnantes au cours des dernières années. Mais ce que nous ne savons pas encore, c’est si l’un d’entre eux héberge la vie.

Beaucoup de ces exoplanètes ont été trop éloignées pour qu’on puisse en apprendre beaucoup sur elles. Mais une nouvelle mission est de chercher des mondes exotiques un peu plus près de chez nous.

Le 18 avril, un nouveau télescope avec un œil pour les exoplanètes sera lancer de Cap Canaveral, en Floride, le premier d’une vague de télescopes post-Hubble qui vont chercher dans le ciel des mondes extraterrestre.

Le lancement était prévu pour le 16 avril, mais il a été repoussé pendant que l’équipe SpaceX effectuait une analyse plus poussée des systèmes de guidage, de navigation et de contrôle (GNC) du Falcon 9.

Falcon 9 et @NASA_TESS sont à la verticale sur le complexe de lancement spatial 40 à la station de la Force aérienne Cape Canaveral en Floride. La météo est favorable à 80 % pour le lancement d’aujourd’hui à 18 h 32 HAE, 22 h 32 UTC.

TESS (Transiting Exoplanet Survey Satellite) surveillera plus de 200 000 étoiles pour déceler les changements réguliers de luminosité produits par un corps passant devant elles. C’est la technique que les astronomes utilisent depuis longtemps pour identifier de nouvelles planètes, mais maintenant ils auront un meilleur aperçu puisque les observations auront lieu dans l’espace.

La plupart des exoplanètes découvertes par le satellite Kepler, un télescope qui repère les planètes depuis l’espace depuis 2009, sont en orbite autour d’étoiles lointaines et de faible luminosité. TESS, d’autre part, concentrera ses quatre caméras sur des étoiles relativement proches de la Terre, 30 à 100 fois plus brillantes que celles que Kepler a observées. Selon la NASA, l’accent mis par TESS sur des cibles plus proches signifie que les planètes devraient être beaucoup plus faciles à analyser, d’autant plus que des télescopes plus puissants, comme le télescope spatial James Webb, dont on espère qu’il sera bientôt lancé.

 

Diagramme des manœuvres qui mèneront à l’orbite finale du TESS, en bleu clair. Image Crédit : NASA / Ricker et al. 2015

TESS sera également la première mission de la NASA lancée dans l’espace par l’une des fusées réutilisables Falcon 9. Plus remarquable encore, le Falcon 9 délivrera TESS sur une orbite autour de la Terre qui n’a jamais été tentée auparavant : une large ellipse qui emmènera TESS bien au-delà de l’orbite de la Lune, rapporte The Guardian. Chaque orbite prendra un peu moins de 14 jours, et la NASA estime qu’elle sera suffisamment stable pour rester en position pendant des décennies ou plus longtemps sans qu’il soit nécessaire d’apporter des corrections.

Cette orbite inhabituelle signifie que TESS aura une vue presque constante des étoiles, libre de la Lune ou de la Terre elle-même. Les seules lacunes apparaîtront lorsque le télescope sera à son point le plus proche de la Terre, lorsqu’il pointera une antenne en direction de la Terre pendant 16 heures pour téléporter ce qu’il a découvert.

Mise à jour le 18 avril 2018 à 19 h 44 :

La fusée SpaceX Falcon 9 a décollé de Cape Canaveral à 18 h 51 comme prévu. La mission a atteint son objectif principal – lancer le TESS en orbite – et son objectif secondaire est d’atterrir son premier étage réutilisable (ou carénage) sur le drone de SpaceX, surnommé « Bien sûr que je t’aime encore ». C’est remarquable parce que, lors d’un autre lancement le mois dernier, SpaceX n’a pas récupéré le carénage, une erreur de 6 millions de dollars. SpaceX effectuera un suivi plus tard pour confirmer que le TESS est sur la bonne voie. Mais comme tout le reste s’est bien passé, c’est probablement là où il devrait être.

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