Près de 100 nouvelles Exoplanètes ont été trouvées dans les données de la Mission K2

  Le nombre d’exoplanètes a augmenté de près de 100, alors qu’une équipe internationale d’astronomes confirme un nouveau lot de données capturées dans le cadre de la mission K2...
 

Le nombre d’exoplanètes a augmenté de près de 100, alors qu’une équipe internationale d’astronomes confirme un nouveau lot de données capturées dans le cadre de la mission K2 – un nouveau souffle du télescope Kepler de la NASA.

Ils ont analysé le premier lot de données de K2, et viennent d’annoncer la découverte de 95 autres planètes, portant le nombre total d’exoplanètes découvertes par K2 à près de 300.

« Nous avons commencé par analyser 275 candidats dont 149 ont été validés comme de véritables exoplanètes. À son tour, 95 de ces planètes se sont révélées être de nouvelles découvertes », a déclaré Andrew Mayo, étudiant au doctorat de l’Université technique du Danemark, et auteur principal du projet.

La mission Kepler a été lancée en 2009. Depuis lors, il a suivi l’orbite elle a suivi l’orbite terrestre autour du Soleil, cherchant des exoplanètes en utilisant la méthode de transit – photographier les étoiles au fil du temps, et chercher des changements dans la luminosité.

Si une étoile s’éteint, puis s’éclaircit à nouveau régulièrement, cela signifie plus que probablement qu’elle est en orbite autour d’un corps assez grand pour bloquer au moins une partie de sa lumière.

La méthode exige beaucoup de travail méticuleux sur les données pour trouver les périodes d’obscurité, puis les confirmer. Il ne fonctionne également que si la planète tourne entre l’observateur (nous, ou plutôt le télescope Kepler) et son étoile.

Néanmoins, c’est très efficace. La mission principale de Kepler a trouvé 2 341 exoplanètes confirmées, selon la NASA.

Mais le désastre a éclaté en 2013, lorsque le deuxième des quatre roues de réaction du télescope a cédé. La mission a été relancée sous le nom de K2 lorsque la NASA a trouvé un moyen d’utiliser les propulseurs de Kepler comme roue de réaction improvisé, conservant ainsi la capacité de réorienter le télescope pour regarder différentes parties du ciel.

 

 

Heureusement, il est encore au travail aujourd’hui.

Les données utilisées pour l’analyse de l’équipe de Andrew Mayo ont été collectées en 2014. Ils ont dû passer au peigne fin les données pour s’assurer que la gradation des étoiles n’était pas causée par d’autres facteurs.

« Nous avons découvert que certains des signaux étaient causés par de multiples systèmes d’étoiles ou du bruit d’engin spatial, mais nous avons également détecté des planètes allant de la taille de la Terre à la taille de Jupiter et plus », a déclaré Mayo.

« Nous avons validé une planète sur une orbite de 10 jours autour d’une étoile appelée HD 212657 [à environ 254 années-lumière], qui est maintenant l’étoile la plus brillante trouvée par les missions Kepler ou K2 à héberge une planète validée. »

Plus l’étoile hôte est brillante, plus nous pouvons déterminer la planète qui l’orbite, et peut-être encore plus lorsque la prochaine génération de télescopes spatiaux à résolution beaucoup plus élevée sera lancée.

Les astronomes peuvent même glaner des informations sur son atmosphère, comme ils l’ont fait pour les planètes TRAPPIST-1.

Entre eux, les missions Kepler et K2 ont été utilisées pour trouver à ce jour plus de 5 100 exoplanètes candidats.

Il s’agit en partie de la recherche de la vie extraterrestre, mais aussi parce que les données statistiques sur l’univers qui nous entoure comme le nombre de planètes, le nombre moyen de planètes par système et le nombre de planètes rocheuses et gazeuses – peuvent nous en dire plus sur la façon dont notre propre système solaire est typique (ou non) et comment il s’intègre dans notre univers.

Toujours pas d’extraterrestres cependant.

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