Pluton se révèle être encore plus Mystérieux que nous ne l’avons réalisé

  Selon les astronomes du Southwest Research Institute (SwRI), Pluton pourrait avoir une histoire de formation légèrement différente de celle que l’on croyait auparavant. La planète naine pourrait être...
 

Selon les astronomes du Southwest Research Institute (SwRI), Pluton pourrait avoir une histoire de formation légèrement différente de celle que l’on croyait auparavant. La planète naine pourrait être le produit final d’un grand nombre de comètes qui entrent en collision et fusionnent en un seul objet.

L’idée vient d’une analyse de la composition chimique de Pluton de New Horizons de la NASA, qui a visité l’objet en 2015, et de la mission Rosetta de l’ESA qui a étudié la comète 67P/Churyumov-Gerasimenko. L’équipe a montré que l’abondance de l’azote dans Spoutnik Planitia, le glacier en forme de cœur de Pluton, est compatible avec une origine cométaire. Leur travail est rapporté dans Icarus.

« Nous avons mis au point ce que nous appelons le modèle cosmochimique de la formation de Pluton, a déclaré Christopher Glein, de la Division des sciences et de l’ingénierie spatiales de SwRI, dans un communiqué. « Nous avons trouvé une cohérence intrigante entre la quantité estimée d’azote à l’intérieur du glacier et la quantité qui serait attendue si Pluton était formé par l’agglomération d’environ un milliard de comètes ou d’autres objets de la ceinture de Kuiper dont la composition chimique est similaire à 67P, la comète explorée par Rosetta.

L’équipe a également étudié un modèle différent, plus traditionnel, où la formation de Pluton provenait de la glace très froide qui s’est formée dans la nébuleuse solaire primordiale. Le modèle solaire peut expliquer certaines caractéristiques de la planète naine qui ne sont pas expliquées par le modèle de la comète géante, et vice-versa. L’équipe croit qu’ils ont à peine effleuré la surface de l’évolution de Pluton.

 

« Cette recherche s’appuie sur les succès fantastiques des missions Nouveaux Horizons et Rosetta pour mieux comprendre l’origine et l’évolution de Pluton « , explique Glein. « En utilisant la chimie comme outil de détective, nous sommes en mesure de retracer certaines caractéristiques que nous voyons aujourd’hui sur Pluton jusqu’aux processus de formation d’il y a longtemps. Cela conduit à une nouvelle appréciation de la richesse de l’histoire de la vie de Pluton, que nous commençons à peine à saisir ».

Les modèles ne peuvent pas expliquer l’abondance comparative de l’azote et d’autres molécules, comme le monoxyde de carbone. Les scientifiques planétaires pensent qu’elle pourrait avoir été enfouie plus profondément dans la planète ou peut-être modifiée au cours de l’évolution de la planète.

« Nos recherches suggèrent que la composition chimique initiale de Pluton, héritée des blocs de construction cométaires, a été chimiquement modifiée par l’eau liquide, peut-être même dans un océan souterrain « , a ajouté M. Glein.

Ce n’est que le début de cette discussion. Il faudra en savoir beaucoup plus sur Pluton avant de pouvoir dire comment il est né. Le 1er janvier 2019, New Horizons survolera MU69, un autre objet de la ceinture de Kuiper, ce qui pourrait nous aider à comprendre comment les autres membres du système solaire se sont formés.

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