Nous venons de découvrir la Meilleure cible pour trouver des Fossiles de la Vie Ancienne sur Mars

  Les scientifiques disent qu’ils ont déterminé l’endroit le plus probable pour trouver des traces de vie microbienne ancienne sur Mars lors de futures missions sur la planète rouge....
 

Les scientifiques disent qu’ils ont déterminé l’endroit le plus probable pour trouver des traces de vie microbienne ancienne sur Mars lors de futures missions sur la planète rouge.

Dans un nouveau  » guide de terrain  » pour la découverte de fossiles sur Mars, les chercheurs affirment que les roches riches en fer situées près des sites d’anciens lacs devraient être la priorité pour les prochaines visites à la surface martienne, car elles agissent comme des sanctuaires minéraux qui pourraient préserver les signes de vie de milliards d’années auparavant.

« Il y a beaucoup d’affleurements rocheux et minéraux intéressants sur Mars où nous aimerions chercher des fossiles, mais comme nous ne pouvons pas envoyer des rovers partout, nous avons essayé de donner la priorité aux gisements les plus prometteurs sur la base des meilleures informations disponibles « , explique l’astrobiologiste Sean McMahon de l’Université d’Edimbourg en Ecosse.

Réduire le champ d’intérêt n’est pas une mauvaise idée.

Après tout, en plus de 2 100 jours d’exploration, l’actuel rover Curiosity de la NASA n’a parcouru que 18 kilomètres, et bien que la prochaine mission Mars 2020 jouisse d’une manœuvrabilité sans précédent, le fait de connaître à l’avance les cibles rocheuses optimales nous donne la meilleure chance de toucher le sol martien.

À cette fin, McMahon et son équipe ont passé en revue la littérature scientifique sur les roches sur Mars et le potentiel de leur environnement pour préserver les restes d’organismes microbiens qui auraient pu autrefois y vivre – d’après ce que nous savons des fossiles sur Terre et des expériences antérieures reproduisant les conditions martiennes.

Les résultats suggèrent que les roches sédimentaires qui se sont formées dans les lits de lacs à partir de boue compactée ou d’argile sont les plus susceptibles de contenir des fossiles, en raison de leur teneur élevée en fer et en silice.

 

« La surface martienne est froide, sèche, exposée à des rayonnements biologiquement nocifs et apparemment stériles aujourd’hui « , expliquent les auteurs dans leur article.

« Néanmoins, il y a des preuves géologiques évidentes pour des intervalles plus chauds et plus humides dans le passé qui auraient pu soutenir la vie à la surface ou près de la surface. »

Plus précisément, l’équipe pense que les roches qui se sont formées entre les périodes noachien et hespérienne du passé géologique de la planète rouge – il y a environ 4 à 3 milliards d’années – auraient pu s’accrocher aux vestiges de la vie martienne qui ont pu vivre lorsque la planète était humide.

« Nous recommandons que les mudstones lacustres riches en fer, en particulier celles qui sont riches en silice, soient prioritaires pour l’exploration des bio-signatures « , écrivent les chercheurs.

« Ces roches sont présentes sur Mars, représentent des environnements aqueux avec une gamme d’états redox adaptés aux métabolismes anaérobies, et offrent la possibilité de conservation par silicification, authentification de l’argile, adsorption argilo-organique et minéralisation du fer.

Les chercheurs reconnaissent qu’il n’y a aucune garantie que les fossiles existeraient encore des milliards d’années plus tard, surtout à la lumière des intempéries sous la dangereuse non-atmosphère de Mars.

Mais ils disent que puisque Mars n’est pas sujet à la tectonique des plaques dans la mesure où la Terre l’est, le métamorphisme dans les roches souterraines est considérablement réduit, ce qui signifie qu’il y a une chance que ces anciennes roches fossiles aient survécu.

Espérons que oui, et tant qu’on y est, Mars 2020 met ce guide de terrain en action, ce qui nous donne l’occasion de tester l’hypothèse de l’équipe. Il n’y a plus beaucoup de temps à attendre.

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