Les Scientifiques ont fait une Découverte majeure dans la recherche de la Vie sur Mars

  Nous explorons la surface de Mars depuis quelques dizaines d’années et, ce faisant, nous avons découvert des preuves de la présence d’eau et d’un environnement habitable ancien. Une...
 

Nous explorons la surface de Mars depuis quelques dizaines d’années et, ce faisant, nous avons découvert des preuves de la présence d’eau et d’un environnement habitable ancien. Une chose restait cependant insaisissable – tous les signes des éléments constitutifs de la vie.

Maintenant que ce problème imminent a été résolu par le Curiosity rover. Dans la revue Science, les chercheurs ont annoncé que l’instrument SAM (Sample Analysis at Mars) du rover a détecté avec succès des matières organiques sur Mars, une percée majeure dans notre recherche de la vie sur la planète rouge. Un deuxième article fait également état de certaines découvertes intéressantes sur le méthane.

« C’est un très, très grand tremplin « , a déclaré Sanjeev Gupta de l’Imperial College London au Royaume-Uni, l’un des co-auteurs de l’étude, à l’IFLScience. « Cela nous donne une grande confiance que les missions futures ont le potentiel de découvrir la vie. »

À l’aide de l’instrument SAM, l’équipe dirigée par Jennifer Eigenbrode du Goddard Space Flight Center de la NASA a examiné des échantillons de sol martien il y a environ trois ans à partir de roche dans le cratère de Gale. Il a été prélevé par la foreuse de Curiosity à 5 centimètres sous la surface, conservé dans du soufre et datant d’une période comprise entre 3,2 et 3,8 milliards d’années, lorsque l’eau était autrefois présente ici.

Bien que nous ayons déjà vu des composés organiques sur Mars, c’est la première fois qu’ils sont liés à des molécules plus grosses qui pourraient être indicatives de la vie.

On pense que le cratère de Gale sur Mars, sur la photo, a déjà accueilli un lac. NASA/JPL-Caltech

 

En chauffant l’échantillon dans l’instrument, l’équipe a trouvé des preuves pour plusieurs matériaux organiques, y compris le thiophène, le méthanethiol et le sulfure de diméthyle. Ce ne sont pas des composés directement liés à la vie, mais ce sont des signatures de molécules plus grosses qui auraient pu être produites par la vie.

Les molécules organiques sont celles qui contiennent du carbone et de l’hydrogène. Ils peuvent provenir de sources non vitales, comme les météorites, mais aussi d’interactions avec les roches et l’eau. Mais ils proviennent aussi de la matière vivante. Nous devions donc en trouver sur Mars pour prouver que nous allions dans la bonne direction.

« La détection de la matière organique sur Mars est l’étape suivante dans la recherche de la vie sur Mars « , a déclaré M. Eigenbrode à l’IFLScience. « Si la matière organique que nous avons découverte était dérivée de la vie, elle pourrait contenir des signatures de cette vie ancienne. »

Les tentatives antérieures pour trouver des matières organiques sur Mars, y compris les missions Viking en 1976 et l’atterrisseur Phoenix en 2008, n’avaient pas été concluantes. La découverte de Curiosity marque la première fois que nous connaissons vraiment les composés organiques à la surface de Mars.

Il est important de souligner qu’il ne s’agit pas d’une détection de la vie, ni d’une preuve que la vie passée ou présente existe sur Mars. Il nous donne plutôt la preuve de plus en plus évidente que certaines parties de Mars, comme le cratère de Gale dans lequel réside maintenant Curiosity, étaient capables de supporter la vie telle que nous la connaissons.

Grâce à cette découverte, nous savons maintenant que Mars avait autrefois tous les ingrédients de base dont nous connaissons pour les besoins de la vie. Cela donnera aux scientifiques qui planifient des missions futures l’assurance qu’ils sont sur la bonne voie dans la recherche de la vie.

Elle pose cependant une autre question, à savoir si la vie ne s’est pas manifestée. Si Mars avait toutes les mêmes conditions que la Terre, y compris l’eau et les matières organiques, pourquoi la vie est-elle apparue sur notre planète mais pas sur notre voisin ?

 

« S’il n’y a pas de vie sur Mars, même si les conditions sont si semblables, qu’est-ce qui a rendu la Terre si spéciale ? » Inge Loes dix Kate de l’Université d’Utrecht, qui n’était impliquée dans aucune des deux études, a déclaré à l’IFLScience.

La curiosité ne pourra pas répondre définitivement à cette question. Mais les missions futures pourraient très bien nous donner une meilleure image, y compris le rover ExoMars de l’ESA en 2020. Cela permettra de forer jusqu’à 2 mètres sous la surface, 40 fois plus loin que Curiosity, jusqu’à des profondeurs où le matériau est plus protégé des radiations.

À ces profondeurs, il est possible de trouver encore plus de composés organiques comme celui-ci. Mais ce ne sera probablement pas tant que nous n’aurons pas ramené les roches de Mars sur Terre, comme le prévoit la NASA dans les années 2020, que nous serons vraiment en mesure de répondre si la vie survenait sur la planète rouge.

« Cette découverte nous donne l’assurance que nous ne perdons pas notre temps « , a déclaré M. Sanjeev.

Le rover Mars 2020 de la NASA laissera des échantillons sur Mars pour une mission sans équipage afin de les ramener un jour sur Terre. NASA/JPL-Caltech

 

Dans le deuxième article également publié aujourd’hui, des chercheurs dirigés par Christopher Webster du Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA ont mesuré les niveaux de méthane sur Mars. Ils ont utilisé un instrument sur la Curiosity appelé le Spectromètre Laser Accordable pour faire la découverte.

La découverte la plus intéressante est que les niveaux de méthane sur Mars semblent changer avec les saisons. En hiver, les niveaux baissent à environ 0,2 partie par milliard, mais en été, ils triplent pour atteindre 0,6 partie par milliard. Cela peut sembler petit, mais cette hausse est extrêmement importante.

« Très peu de gaz sur Terre changent d’un facteur de trois « , a déclaré M. Webster à l’IFLScience. « Ce changement énorme nous permet d’écarter certaines choses et causes. »

C’est passionnant pour une autre mission de l’ESA, qui est actuellement en orbite autour de Mars, appelée l’orbiteur de gaz traceur (TGO). Les scientifiques utilisent cet engin spatial pour étudier les gaz dans l’atmosphère de Mars et en localiser certaines sources à la surface.

L'orbiteur de gaz à l'état de traces de l'ESA (illustré) examinera de plus près le méthane. ESA/D. Ducros

 

On pense que ce méthane a été piégé dans des réservoirs souterrains et qu’au cours de l’été, à mesure que les températures augmentent, il est libéré de la surface dans l’air. L’origine de ce méthane n’est pas claire, et il peut simplement être le résultat de processus géologiques sur Mars.

Mais une autre source de méthane est, bien sûr, la vie. Couplé avec le premier document, il donne une image alléchante de ce qui pourrait se passer sur Mars. Et si vous laissez votre esprit vagabonder, les choses deviennent certainement un peu intéressantes.

« Vous pouvez émettre l’hypothèse qu’il y a peut-être eu une vie précoce, et que les matières organiques pourraient en avoir été les restes, et que ces matières organiques pourraient avoir produit du méthane, et que le méthane est stocké à la surface de Mars « , a dit Kate.

Il faudra des années avant que nous sachions vraiment si cela aurait pu être le cas. Mais cette dernière découverte nous dit que, pour tous les milliards de dollars que nous avons dépensés pour explorer Mars, il se peut qu’elle cache la réponse à la question que nous avons toujours voulu savoir : Sommes-nous seuls, et si oui, pourquoi ?

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