La Prise de vue stupéfiante d’Hubble d’une fusion Galactique Antique

  En général, tout dans le cosmos s’écarte, mais il y a quelques exceptions à cela. La galaxie la plus proche de la nôtre, Andromède, se dirige vers nous,...
 

En général, tout dans le cosmos s’écarte, mais il y a quelques exceptions à cela. La galaxie la plus proche de la nôtre, Andromède, se dirige vers nous, ce qui signifie que dans 4 milliards d’années environ, elle fusionnera avec la Voie Lactée. Si nous voulons voir des exemples de collisions de galaxies, nous n’avons qu’à regarder le monde sombre et profond au-dessus de nous.

La danse de ces musées stellaires est violente et parfois très destructrice ; d’autres fois, elle ressemble plus à un ballet qu’à une fosse commune. Si une galaxie plus grande rencontre une galaxie plus petite, elle la dévore et détruit son partenaire junior – ce que notre Voie lactée a accompli au moins onze fois.

Une image récemment publiée par la NASA et l’Agence spatiale européenne (ESA) illustre un tel événement de fusion de galaxies, mais sans doute plus pacifique. La photo prise ici dans NGC 3256 est une soupe galactique déformée résultant de l’affrontement de deux soupes séparées qui ont commencé à se heurter il y a environ 500 millions d’années, à l’époque où la vie complexe sur Terre commençait à peine à s’épanouir.

Comme l’explique le communiqué de presse accompagnant ce coup de feu époustouflant du télescope spatial Hubble, les conséquences de ce bain de sang galactique peuvent être localisées à 100 millions d’années-lumière, dans la constellation de Vela. Comme les galaxies impliquées étaient à l’origine de taille similaire, elles avaient une influence égale l’une sur l’autre, ce qui a abouti à une fusion quelque peu calme plutôt qu’à un événement le gagnant-prend-tout.

 
La galaxie se trouve à environ 100 millions d'années-lumière de la Terre et est le résultat d'une fusion galactique passée, qui a créé son apparence déformée. ESA/Hubble, NASA

 

Tu vois cette queue ? Elles sont remplies de jeunes étoiles, formées lors de la collision de certaines matières premières parfaites pour former de nouveaux fours thermonucléaires, en particulier tout cet hydrogène.

En fait, il se trouve, de la même manière que les ceintures d’astéroïdes dans les films qui sont des mensonges damnés, les espaces entre les étoiles sont probablement beaucoup, beaucoup plus grands que vous ne le pensez. Après tout, le système stellaire le plus proche du Soleil se trouve encore à environ 4 années-lumière.

Leurs orbites peuvent être gravement perturbées si elles s’approchent suffisamment, mais ces bougies intergalactiques sont encore susceptibles de rester séparées. En effet, c’est le gaz et la poussière qui ont tendance à se mélanger et à se transformer en étoiles et en mondes nouveaux, ce que l’on peut voir ici.

En fait, NGC 3256 est appelée « galaxie étoilée« , en ce sens qu’elle présente un taux de formation d’étoiles bien supérieur à la moyenne. Il en est résulté un spectacle de feux d’artifice stellaire le plus lumineux dans l’infrarouge. Grâce à son orientation face à face, il donne aux astronomes l’occasion d’étudier comment les étoiles naissent de telles fusions.

La collision, assez excitante, se déroule toujours de notre point de vue. Dans quelques centaines de millions d’années, leurs noyaux fusionneront complètement et deviendront une seule galaxie elliptique géante. Malheureusement, bien sûr, nous ne serons pas là quand cela se produira.

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