La Découverte d’un Enfant pourrait réécrire des Millions d’années d’évolution marine

  Quand les enfants du professeur Ken McNamara étaient petits, il les emmenait chasser les fossiles. Lors d’un voyage, la fille de McNamara, alors âgée de 4 ans, a...
 

Quand les enfants du professeur Ken McNamara étaient petits, il les emmenait chasser les fossiles. Lors d’un voyage, la fille de McNamara, alors âgée de 4 ans, a trouvé quelque chose qu’il a dit : « n’était pas censé être là ». Cela a pris presque 30 ans, mais sa découverte a mené à une chose qui a renversé une grande partie de ce que nous pensions connaître les crinoïdes isocrinides, aussi connus sous le nom de lys de mer, autrefois une caractéristique dominante de l’écosystème marin.

Pendant environ 500 millions d’années, les crinoïdes ont dominé les écosystèmes marins des eaux peu profondes. Cependant, à l’époque où les dinosaures régnaient sur terre, un nombre croissant de prédateurs marins sont entrés dans leur habitat. Les crinoïdes sont des échinodermes avec les étoiles de mer et les oursins, et ont des tiges plutôt que de flotter librement. Ce sont des filtreurs avec peu de protection (contrairement aux oursins) et ont largement disparu des eaux peu profondes au moment où les dinosaures ont perdu leur domination. Leur retraite à des profondeurs plus légèrement prédatées fait partie de la Révolution mésozoïque marine.

C’est du moins ce que nous pensions jusqu’à ce que McNamara, un paléontologue de l’Université de Cambridge, emmène ses enfants dans une carrière d’Albany sur la côte sud de l’Australie occidentale. « Les enfants sont formidables, a-t-il dit à l’IFLScience. « Ce sont des travailleurs libres, ils ont une bonne vue et ils sont proches du sol. » Quoi qu’en disent les lois sur le travail des enfants, cela a fonctionné, car la fille de McNamara a trouvé un crinoïde fossile dans un site apparemment peu profond, des dizaines de millions d’années après que l’on pensait qu’ils avaient été abandonnés.

 

La découverte a conduit à une recherche plus large, impliquant l’identification de centaines de fossiles de lys de mer près d’Exmouth dans le nord-ouest de l’Australie occidentale qui indiquent que les crinoïdes étaient florissants dans les eaux peu profondes de l’Australie 33 millions d’années plus tard. En collaboration avec le Dr Rowan Whittle du British Antarctic Survey, McNamara a maintenant publié un article dans Communications Biology qui révèle que les crinoïdes ont survécu dans les eaux peu profondes pendant des dizaines de millions d’années dans une grande partie de l’hémisphère sud après leur grand repli dans le nord, ce qui en fait une question beaucoup plus importante qu’une anomalie locale. La fille de McNamara n’obtient pas le crédit d’auteur, mais il nous assure qu’une espèce portera son nom dans un article à paraître.

Le nord de l’Australie occidentale semble avoir joué un rôle particulièrement important dans la survie des lys marins des eaux peu profondes, les espèces se répandant à partir de là sur les courants océaniques. McNamara pense même que la dispersion des crinoïdes peut suivre l’histoire des courants de l’hémisphère sud.

Emplacements de sites où l'on a trouvé des fossiles de lys de mer peu profonds après leur disparition de l'hémisphère Nord et des grands courants océaniques. Whittle et al/British Antarctic Survey

 

McNamara a admis à l’IFLScience que la raison pour laquelle les échelles de temps entre les hémisphères sont si différentes n’est pas claire. « Nous pensions qu’il pourrait s’agir d’une absence de prédateurs, mais nous avons trouvé des oursins dans certains des mêmes gisements « , dit-il. Quelle que soit l’explication, l’histoire du lys de mer est, dit-il, « plus complexe qu’on ne le pensait au départ, et cela la rend plus intéressante ».

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