Des scientifiques découvrent 15 cerveaux fossilisés de prédateurs marins de plus de 520 millions d’années

  Les cerveaux d’un prédateur ancien d’un demi-milliard d’années ont été découverts dans 15 fossiles trouvés au Groenland. Leur existence aide les chercheurs à comprendre comment les cerveaux ont...
 

Les cerveaux d’un prédateur ancien d’un demi-milliard d’années ont été découverts dans 15 fossiles trouvés au Groenland. Leur existence aide les chercheurs à comprendre comment les cerveaux ont évolué pour devenir les organes complexes qu’ils sont aujourd’hui.

Au fil des ans, d’autres fossiles avec des tissus nerveux préservés se sont détachés des roches battues par les intempéries, mais c’est la première fois que les chercheurs ont trouvé les restes d’un ancien prédateur marin appelé Kerygmachela kierkegaardi qui n’a pas été détruit par l’exposition aux éléments.

Les cerveaux fossilisés sont parmi les plus anciens, mais ce n’est pas ce qui les distingue. C’est plutôt leur structure étonnamment simple qui éclaire l’évolution de l’organe depuis des millions d’années.

Juste au-delà de 0,3 mètre à son plus long, la bête d’eau à l’air effrayant, a utilisé 11 paires de pattes ridées pour nager dans les eaux, attaquant des proies avec deux membres épineux. Habitant les océans pendant l’explosion cambrienne, les fossiles de cette période représentent l’une des plus importantes histoires évolutives de la vie.

Le K. kierkegaardi est apparenté aux panarthropodes d’aujourd’hui – un groupe d’animaux qui comprend les ours d’eau (tardigrades) et les vers de velours – et les arthropodes qui composent les crustacés et les insectes.

Aujourd’hui, le cerveau de l’arthropode est composé de trois segments distincts qui migrent ensemble via un faisceau de nerfs qui fusionnent avec deux autres segments du cerveau. Ces segments innervent les appendices correspondants et, en raison de cette structure, certains insectes peuvent vivre pendant des jours ou même une semaine sans tête.

 

Jusqu’à présent, les chercheurs pensaient que l’ancêtre de tous les vertébrés et arthropodes avait sûrement aussi un cerveau à trois segments. Au lieu de cela, ils ont découvert que les anciennes créatures avaient un cerveau à segment unique. Cela signifie que leurs cerveaux étaient beaucoup plus simples que ceux que nous voyons chez les arthropodes et qu’ils ressemblent davantage à ceux des tardigrades.

Cependant, tout le monde n’achète pas l’histoire.

« Si l’on veut dire que le cerveau du Kerygmachela est comme celui d’un tardigrade, il faut être très, très prudent », a déclaré Nicholas Strausfeld, de l’Université de l’Arizona, à National Geographic. « Parce que ce n’est peut-être pas le cas. »

On sait peu de choses sur la structure cérébrale des tardigrades en général. En fait, il se peut même qu’ils n’aient pas un seul cerveau segmenté. Il est possible qu’ils utilisent une structure nerveuse unique qui fonctionne très différemment.

Dirigée par Jakob Vinther et Tae-Yoon Park de l’Institut coréen de recherche polaire, l’étude a utilisé l’analyse anatomique pour montrer que le cerveau de la créature innervait les grands yeux et les appendices frontaux. Il s’agit d’une étape intermédiaire entre les yeux relativement simples des panarthropodes d’aujourd’hui et les yeux complexes des arthropodes.

Les fossiles ont été trouvés dans la Formation de Buen de Sirius Passet au nord du Groenland en 2011 et 2016. L’étude est publiée dans Nature Communications.

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