Des Geysers d’eau sur Europe découverte par un Engin Spatial mort de la NASA

  Les scientifiques ont fait une découverte révolutionnaire d’un geyser d’eau sur l’Europe lunaire de Jupiter, caché dans des données vieilles de plusieurs dizaines d’années provenant du vaisseau spatial...
 

Les scientifiques ont fait une découverte révolutionnaire d’un geyser d’eau sur l’Europe lunaire de Jupiter, caché dans des données vieilles de plusieurs dizaines d’années provenant du vaisseau spatial Galileo de la NASA. Et cela pourrait avoir des implications importantes dans la recherche de la vie.

Dans un article publié dans Nature Astronomy, une équipe dirigée par Xianzhe Jia de l’Université du Michigan a décrit comment ils ont réanalysé les données de la mission Galileo, qui a orbité autour de Jupiter de 1995 à 2003.

Et ils ont découvert que le 16 décembre 1997, l’engin spatial semble avoir volé directement à travers un geyser sur Europe, qui a pu être éjecté d’un océan présumé sous sa surface glacée. Ceci corrobore avec les résultats précédents du télescope spatial Hubble qui suggère que Europe est en train d’éjecter de l’eau.

Nous estimons qu’il s’agit là d’une preuve très convaincante que Europe possède des geysers, a déclaré Xianzhe Jia à l’IFLScience. Nous pensons que le vaisseau spatial a traversé un geyser d’eau proprement dit.

Au cours de ce survol (appelé E12), l’engin spatial a survolé Europe à une altitude d’environ 200 kilomètres. Les données montrent que deux de ses instruments ont mesuré un pic dans le champ magnétique et la densité du plasma pendant environ trois minutes.

Galileo s'est volontairement écrasé sur Jupiter en 2003 pour mettre fin à la mission. NASA/JPL-Caltech

 

On pense que cette pointe correspond à un geyser provenant de la lune. Au fur et à mesure que l’eau était éjectée de la surface, il y avait des gouttelettes et des matériaux allant des molécules aux grains de poussière. Ceux-ci deviennent ionisés au fur et à mesure qu’ils voyagent dans l’espace, se transformant en particules chargées connues sous le nom de plasma.

Le plasma est également capable d’affecter le champ magnétique, ce qui signifie que Galileo a pu faire des détections de ce geyser entrant dans son matériel à partir de ses deux instruments. Grâce à une simulation informatique, l’équipe a pu montrer que les pointes qu’elle a vues étaient très probablement le résultat d’un geyser d’eau. Et ils pourraient même calculer sa taille.

Nous avons estimé la taille en examinant la durée du signal dans les données et en connaissant la vitesse de l’engin spatial, a déclaré Xianzhe Jia. « C’était peut-être 1000 kilomètres de large. »

Hubble a déjà trouvé des preuves pour les geysers. NASA/JPL-Caltech

 

Lorsque la détection a été faite pour la première fois, les scientifiques n’étaient pas certains de ce qu’ils voyaient. Ce n’est que des années plus tard que nous avons repérées des geysers sur la lune Encelade de Saturne, et Hubble n’a pas repéré les geysers d’Europe avant les années 2010. Une telle idée était donc très nouvelle.

De tous les vols de Galileo, il semble que ce soit le seul où il a volé à travers un geyser. Un autre, E26 le 3 janvier 2000 à une hauteur de 400 kilomètres, a également vu un pic. Mais cela n’a duré que quelques secondes, et l’équipe a laissé entendre que ce n’était probablement pas le résultat d’un geyser.

 

L’une des choses les plus intrigantes au sujet du survol de l’E12 est l’emplacement du geyser soupçonné. L’équipe pense qu’il venait d’une région située près d’un grand cratère sur Europe appelé cratère de Pwyll, qui se trouve juste au sud de l’équateur de la lune. Et c’est une région similaire à celle où Hubble a vu ses geysers avant.

Cela suggère qu’il y a une sorte d’anomalie thermique dans cette zone, note Jia, à partir de laquelle Europe émet des geysers. Pour l’instant, il n’est pas clair dans quelle mesure ce processus est continu, et cela pourrait être vital pour les scientifiques lors des missions à venir.

Certains voient Encelade comme un meilleur pari pour la recherche de la vie, car ses geysers provenant de son pôle sud semblent être continus. Bien que cette affaire puisse être plaidée, il n’en demeure pas moins que deux missions sont prévues pour Europe et aucune pour Encelade.

Au début des années 2020, la NASA prévoit d’envoyer une mission sur Europe appelée Europa Clipper. Cela permettra d’effectuer 45 survols de la lune, dont beaucoup seront inférieurs à celui du col E12 de Galilée. S’il y a des geysers, et avec son instrumentation à bord, Clipper pourrait les échantillonner directement.

Une mission de l’ESA se dirige également vers Europe. Appelé Jupiter Icy Moons Explorer (JUICE), il devrait être lancé en 2022. Encore une fois, il dispose des instruments nécessaires pour échantillonner directement les geysers présents sur Europe.

Bien sûr, nous avons déjà un vaisseau spatial en orbite autour de Jupiter, le vaisseau spatial Juno de la NASA, mais cette mission est actuellement en orbite au-dessus des pôles du géant gazier et ne peut pas étudier Europe. Il n’est pas clair pour l’instant si cela peut changer à l’avenir.

Scott Bolton du Southwest Research Institute au Texas, qui n’était pas impliqué dans ce document, mais qui faisait partie de l’équipe Galileo originale et qui est maintenant chercheur principal sur Juno, a déclaré à l’IFLScience. « Nous n’avons pas encore étudié la possibilité de changer d’orbite pendant une mission prolongée. Une mission prolongée sur Juno ne commencerait qu’en 2022 ».

 

L'emplacement présumé du geyser sur Europe, le cratère de Pwyll. GéoHack/Wikimédia Commons

 

On pense que l’océan d’Europe sous sa surface est vaste, avec peut-être plus d’eau qu’il n’y en a sur Terre. Il est cependant difficile d’y accéder, car la lune est encastrée dans une croûte glacée de plusieurs dizaines de kilomètres d’épaisseur.

Ces geysers permettent de prélever directement des échantillons dans l’océan sans s’enfouir sous la surface. Bien que leur processus exact de formation ne soit pas clair, on pense que les fissures à la surface peuvent s’ouvrir et libérer des éclats d’eau vers l’espace.

Et cela a toutes sortes d’implications folles. Parce que l’intérieur d’Europe, et d’autres lunes glacées comme elle, peut contenir les ingrédients nécessaires à la vie, y compris l’eau et l’énergie sous forme de chaleur. S’il y a des évents hydrothermaux au fond de l’océan, comme certains le suggèrent, ces évents pourraient être des endroits de choix pour la vie.

La science évidente que vous pouvez faire est que vous avez une façon de mesurer la composition de ce geyser, parce que ce sera certainement intéressant de savoir si les ingrédients de la vie sont dans l’eau qui sort de ces geysers , a dit M. Kurth.

Europe pourrait envoyer des échantillons de ce qu’il y a dans son océan directement dans l’espace.

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