Des expériences Brumeuses pourraient nous en Apprendre sur la vie Extraterrestre

  Haze a empêché les scientifiques d’explorer les exoplanètes depuis longtemps. Pour mieux comprendre l’atmosphère des exoplanètes, les scientifiques ont mené la toute première expérience de laboratoire sur la...
 

Haze a empêché les scientifiques d’explorer les exoplanètes depuis longtemps. Pour mieux comprendre l’atmosphère des exoplanètes, les scientifiques ont mené la toute première expérience de laboratoire sur la formation de brume dans un environnement simulé.

Nous connaissons de nombreuses planètes en orbite à l’extérieur du système solaire qui, selon les scientifiques, pourraient potentiellement tenir les ingrédients responsables de la vie. Cependant, ils sont souvent si éloignés que nous ne pouvons pas recueillir beaucoup d’informations.

Une façon de contourner le problème consiste à simuler les conditions atmosphériques de ces corps cosmiques, connus sous le nom d’exoplanètes, dans un laboratoire. Aujourd’hui, les chercheurs de l’Université Johns Hopkins (JHU) ont radicalement fait progresser ces simulations en réalisant les toutes premières expériences en laboratoire sur la formation de brume dans une atmosphère exoplanète simulée.

L’étude, publiée dans la revue Nature Astronomy, aidera les scientifiques à créer des simulations exoplanètes beaucoup plus complètes et de meilleure qualité. L’une des raisons pour lesquelles nous commençons à faire ce travail est de comprendre si le fait d’avoir une couche de brume sur ces planètes les rendrait plus ou moins habitables « , a déclaré Sarah Hörst, auteur principal et professeure adjointe des sciences de la Terre et des planètes au JHU, dans un communiqué de presse.

Alors que les scientifiques peuvent utiliser des télescopes pour explorer les gaz qui composent l’atmosphère des exoplanètes, ces télescopes ne fonctionnent pas aussi bien avec les planètes qui ont une atmosphère brumeuse.

Cette brume, qui est composée de gaz contenant des particules solides en suspension, interagit avec la lumière, empêchant les chercheurs de mesurer et de comprendre la composition du gaz de la planète.

Il peut sembler surprenant que ces chercheurs soient capables de reproduire des environnements que nous ne pouvons pas pleinement voir, et encore moins comprendre. Mais l’équipe de recherche a pu modéliser les conditions atmosphériques des super-Terres ou mini-Neptunes (le type prédominant d’exoplanète que nous avons trouvé jusqu’ à présent) en travaillant avec une combinaison de gaz qu’elle connaissait déjà bien.

 

En particulier, ils ont cartographié différents niveaux de trois gaz principaux (dioxyde de carbone, hydrogène, eau gazeuse), quatre autres gaz (hélium, monoxyde de carbone, méthane, azote) et trois séries de températures. En utilisant cette méthode, ils ont « créé » neuf planètes virtuelles.

Interprétation par un artiste d’une Terre brumeuse et primitive. Crédit d’image: Centre de vol spatial Goddard de la NASA/Francis Reddy

Cette recherche pourrait donner aux scientifiques les outils nécessaires pour mieux prédire si un exoplanète inconnu est susceptible d’être flou. Le fait d’avoir une couche de brume sèche peut modifier la structure thermique d’une atmosphère, explique M. Hörst.

Certains scientifiques pensent que le début de la Terre a peut-être été protégé par une telle brume, et ainsi comprendre exactement comment une couche de brume affecte la surface d’une exoplanète pourrait permettre aux chercheurs d’identifier des sites potentiels pour la vie passée ou future.

De plus, avec le lancement imminent du télescope spatial James Webb, il est possible qu’une meilleure compréhension de cette brume donnera aux scientifiques l’information nécessaire pour trouver des moyens de l’observer.

La Haze se trouve entre les scientifiques et la recherche sur les exoplanètes depuis de nombreuses années, mais maintenant nous pourrions non seulement être en mesure de voir à travers la brume, l’apprentissage de sa nature pourrait nous aider à mieux comprendre les origines de la vie.

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