5 choses surprenantes que l’ADN a révélées au sujet de nos Ancêtres

  Les chercheurs ont récemment utilisé l’ADN du « Cheddar Man », l’un des plus vieux squelettes de Grande-Bretagne, âgé de 10 000 ans, pour dévoiler à quoi ressemblaient les premiers...
 

Les chercheurs ont récemment utilisé l’ADN du « Cheddar Man », l’un des plus vieux squelettes de Grande-Bretagne, âgé de 10 000 ans, pour dévoiler à quoi ressemblaient les premiers habitants de ce qui est aujourd’hui la Grande-Bretagne.

Ce n’est pas la première fois que l’ADN de vieux squelettes a fourni des découvertes intrigantes sur nos ancêtres. Les progrès rapides du séquençage génétique au cours des dernières décennies ont ouvert une toute nouvelle fenêtre sur le passé.

1. Nos ancêtres ont eu des rapports sexuels avec des Néandertaliens.

Les archéologues savent depuis un certain temps que les humains modernes et les Néandertaliens vivaient ensemble en Europe et en Asie, mais jusqu’à récemment, la nature de leur cohabitation était inconnue.

En fait, après le séquençage du premier génome mitochondrial néandertalien complet (ADN situé dans les mitochondries de la cellule) en 2008, les archéologues et les généticiens ne savaient toujours pas si les humains se mariaient avec notre plus proche parent.

Lorsque le génome complet d’un Néandertalien a été séquencé en 2010, les comparaisons avec l’ADN humain moderne ont montré que tous les non-Africains ont des morceaux d’ADN néandertalien dans leurs génomes. Cela aurait pu se produire si l’homme et le Néandertalien s’étaient accouplés il y a à peine 50 000 ans, un résultat qui a été confirmé quelques années plus tard.

2. Le métissage a permis aux Tibétains de vivre dans les montagnes.

Étonnamment, ce ne sont pas seulement les essais avec les Néandertaliens qui ont tenu nos ancêtres occupés. Lorsque l’ADN a été séquencé à partir d’un doigt fossilisé d’une grotte dans les montagnes de l’Altaï de la Sibérie, que l’on pensait être néandertalien, l’analyse génétique a montré qu’il s’agissait en fait d’une nouvelle espèce humaine, distincte mais étroitement liée aux Néandertaliens. L’analyse de son génome complet a montré que ces « Denisova » ont aussi eu des rapports sexuels avec nos ancêtres.

Les Tibétains, qui vivent parmi les plus hautes montagnes du monde, sont capables de survivre à des altitudes où la plupart des gens sont encombrés par le manque d’oxygène. L’analyse génétique a montré que les Tibétains, ainsi que les habitants des montagnes éthiopiennes et andines, ont des adaptations génétiques spéciales qui leur permettent de traiter l’oxygène dans cet air de montagne raréfié.

Nous savons maintenant que ces adaptations génétiques à l’altitude chez les Tibétains – ils ont une variante spécifique d’un gène appelé EPAS1 – ont en fait été héritées par l’accouplement ancestral avec les Dénisoviens.

Il s’avère que les améliorations de l’immunité, du métabolisme et de l’alimentation chez l’homme moderne sont également dues à des variantes génétiques bénéfiques héritées de ce croisement avec les Néandertaliens et les Denisoviens.

3. Nos ancêtres ont évolué étonnamment rapidement.

Le croisement ne représente qu’une infime partie de l’adaptation humaine dans le monde. Les analyses de l’ADN nous montrent qu’à mesure que nos ancêtres se déplaçaient autour du monde, ils évoluaient dans des environnements et des régimes alimentaires différents beaucoup plus rapidement qu’on ne le pensait à l’origine.

 

Par exemple, l’exemple d’un manuel d’adaptation humaine est l’évolution de la tolérance au lactose. La capacité de digérer le lait au-delà de l’âge de trois ans n’est pas universelle – et l’on supposait auparavant qu’elle s’est répandue en Europe, l’agriculture du Moyen-Orient ayant commencé il y a environ 10 000 ans.

Mais lorsque nous regardons l’ADN des personnes au cours des 10 000 dernières années, cette adaptation – qui est maintenant courante en Europe du Nord – n’était présente qu’il y a environ 4 000 ans, et même à l’époque, elle était encore assez rare. Cela signifie que la propagation de la tolérance au lactose dans toute l’Europe a dû se produire incroyablement rapidement.

4. Les premiers Britanniques étaient noirs.

L’ADN d’un des premiers habitants de la Grande-Bretagne, Cheddar Man, montre qu’il était très susceptible d’avoir une peau brun foncé et des yeux bleus. Et, malgré son nom éponyme, nous savons aussi par son ADN qu’il ne pouvait pas digérer le lait.

Bien qu’il soit fascinant, et peut-être surprenant, d’apprendre que certains des premiers habitants de l’île qui est maintenant connue sous le nom de Grande-Bretagne avaient la peau sombre et les yeux bleus, cette combinaison frappante n’est pas tout à fait imprévisible étant donné ce que nous avons appris sur l’Europe paléolithique grâce à l’ADN ancien. La peau foncée était en fait assez courante chez les chasseurs cueilleurs comme Cheddar Man qui vivaient en Europe depuis des millénaires – et les yeux bleus sont là depuis l’ère glaciaire.

5. Les immigrants de l’Est ont apporté la peau blanche en Europe.

Alors, si la peau foncée était courante en Europe il y a 10 000 ans, comment les Européens ont-ils eu leur peau blanche ? Il n’y a plus de chasseurs-cueilleurs en Europe, et il en reste très peu dans le monde. L’agriculture a remplacé la chasse comme mode de vie et, en Europe, nous savons que l’agriculture s’est répandue à partir du Moyen-Orient. La génétique nous a appris que ce changement impliquait également des déplacements importants de personnes.

Nous savons aussi maintenant qu’il y a eu un afflux important de gens de la steppe russe et ukrainienne il y a environ 5 000 ans. En plus de l’ADN, le peuple Yamnaya a introduit les chevaux domestiques et la roue en Europe – et peut-être même proto-indo-européen, la langue d’où proviennent presque toutes les langues européennes modernes.

Un bon pari pour savoir d’où vient la peau blanche, c’est qu’elle a été introduite soit par les Yamnaya, soit par les groupes d’immigrants du Moyen-Orient. Il sera alors devenu omniprésent en raison de son avantage en tant qu’adaptation à de faibles niveaux de lumière du soleil – on pense que la pigmentation de la peau légère aide les gens à mieux absorber la lumière du soleil et à synthétiser la vitamine D à partir de celle-ci.

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