3 raisons pour lesquelles c’est une Bonne idée de Ressusciter une Espèce

  Les chercheurs ont reconstitué le génome d’un oiseau disparu il y a 700 ans. La découverte soulève la question: pourquoi ressusciter des espèces disparues ? Cette semaine, des...
 

Les chercheurs ont reconstitué le génome d’un oiseau disparu il y a 700 ans. La découverte soulève la question: pourquoi ressusciter des espèces disparues ?

Cette semaine, des scientifiques de l’Université Harvard ont annoncé qu’ils avaient rassemblé un génome presque complet du petit moa de brousse. Vous n’en avez jamais vu un dans votre mangeoire ? Eh bien, personne d’autre n’est encore vivant aujourd’hui: l’oiseau qui ne vole pas a disparu depuis environ 700 ans.

Mais si les scientifiques obtiennent ce qu’ils veulent, cela pourrait bientôt changer. L’assemblage du génome complet du moa – et de celui d’autres créatures disparues depuis longtemps comme le mammouth laineux, les pigeons voyageurs ou même nos cousins néandertaliens – est la première étape du rétablissement de ces espèces. Ou du moins, l’approximation la plus proche des scientifiques.

Les chercheurs ont d’abord mis la main sur l’ADN du moa en l’extrayant d’un gros orteil d’un spécimen de musée, ont-ils déclaré à Stat News.

L’utilisation de la technologie moderne pour faire revivre les espèces disparues est simplement appelée  » désextinction « , même si le processus n’est pas ce que vous appelleriez simple.

C’est comme monter un puzzle qui a 900 millions de pièces. Et il en manque encore. Et vous n’avez pas la photo sur la boîte.

Les principaux composants de l’ADN de toutes les espèces sont des nucléotides: l’adénine, cytosine, guanine et thymine – notés par les lettres A, C, G et T, respectivement. L’équipe de Harvard a commencé avec 900 millions de nucléotides du moa pour commencer à reconstituer l’ensemble de son génome (ils ne disent pas combien ils ont eu besoin pour un génome complet). En utilisant le génome d’un parent aviaire moderne, l’émeu, pour combler les vides, les chercheurs ont pu reconstituer environ 85 pour cent du génome de l’oiseau, à égalité avec les génomes d’autres espèces éteintes.

Une fois que les scientifiques ont organisé le génome, l’étape suivante consiste à décider de la meilleure façon de tenter de relancer l’espèce. Les chercheurs peuvent opter pour le « backbreeding », un processus dans lequel ils prennent une espèce étroitement apparentée et la reproduisent de manière sélective jusqu’ à ce qu’elle produise quelque chose qui ressemble à l’espèce disparue. Si l’espèce n’ a pas disparu depuis très longtemps et que les chercheurs disposent d’un échantillon du dernier membre vivant, peut-être, le clonage peut aussi être une option viable. La troisième option – le recours au génie génétique – est relativement nouvelle. Avec un assemblage précis des données génétiques d’une espèce disparue, les chercheurs peuvent les injecter dans un ovule d’une espèce vivante qui est génétiquement proche de celle qu’ils tentent de ramener à la vie.

Il est donc possible de ramener les espèces morts, même si c’est improbable et exigeant en ressources. Mais la question demeure: pourquoi raviver les espèces disparues ? Si nous avons appris quelque chose de Jurassic Park (qui, soyons honnêtes, nous l’avons tous appris), c’est que « juste parce que nous pouvons, ne veut pas dire que nous devrions. » Voici quelques raisons que les scientifiques ont invoquées pour justifier leur travail.

AMÉLIORER NOTRE SCIENCE

Chaque fois que les scientifiques donnent un sens à l’information génétique d’une espèce disparue, ils s’améliorent. Oui, les chercheurs humains s’améliorent, mais il en va de même des algorithmes informatiques qui les aident à analyser les données. À chaque tentative, les chercheurs en apprennent davantage sur le processus de séquençage et peuvent former la technologie pour qu’elle puisse accomplir ses tâches avec plus de précision et d’efficacité. Et les génomes que les chercheurs reconstruisent actuellement pourraient être utiles pour assembler l’ADN d’autres espèces dans le futur. Petit à petit, ils assemblent un Rolodex génétique pour presque toutes les espèces sur Terre.

 

La science pour la science est un effort noble, mais il y a aussi beaucoup d’arguments en faveur de la « biologie de la résurrection », qui définissent l’effort comme étant moins sur la disparition des espèces que nous avons perdues, et plus sur la prévention de l’extinction des espèces en voie de disparition.

POUR SAUVER LES ESPÈCES MENACÉES

Comme les humains ont pris plus d’espace et de ressources, nous avons détruit des habitats naturels et des espèces en voie de disparition. Bon nombre de ces espèces finissent par disparaître, poussant les niveaux de biodiversité sous le seuil de « sécurité » – le niveau auquel les écosystèmes peuvent se régénérer et nous soutenir – dans le monde entier. Moins il y a de biodiversité dans un écosystème, plus les espèces sont susceptibles de disparaître.

Nous ressentirons les effets de la perte de la biodiversité, surtout en ce qui concerne les plantes. Les médicaments que nous consommons sont produits à partir ou avec des extraits de plantes; les textiles et tissus que nous utilisons dans nos vêtements, et une grande partie de ce que nous mangeons, tous proviennent d’espèces végétales. Les plantes dépendent des animaux et des insectes dans leur environnement pour la pollinisation et la propagation. En retour, ces créatures dépendent des cultures pour se nourrir et se loger, comme nous le faisons. Si ces pollinisateurs disparaissent, les plantes – et les espèces, comme nous, qui dépendent de ces plantes – disparaissent aussi.

Certaines espèces, appelées espèces clés, sont plus importantes que d’autres pour le maintien de cette biodiversité. Le pigeon voyageur, par exemple, (une extinction relativement récente et donc un bon candidat à la résurrection) a façonné de nombreuses forêts d’Amérique du Nord. Lorsque l’espèce a disparu, les forêts ont perdu le principal moteur de leur cycle de régulation et n’ont jamais été les mêmes.

Le rétablissement des espèces clés disparues pourrait donc nous aider à préserver la biodiversité et, peut-être, les écosystèmes dans leur ensemble.

POUR PRÉSERVER LA PLANÈTE

Ramener à la vie des espèces aujourd’hui mortes pourrait aider la Terre à survivre à long terme. Du moins, c’est ce que pense Beth Shapiro, biologiste à l’Université de Californie à Santa Cruz. Shapiro a travaillé sur plusieurs projets de désextinction (dont celui du moa). Dans une interview qu’elle a accordée à Smithsonian Magazine en 2015, Mme Shapiro a déclaré qu’elle croyait que les efforts de conservation des terres ne suffisaient tout simplement pas à préserver la planète. Une grande partie de la biodiversité mondiale a été perdue à cause de l’ingérence humaine: soit directement par le biais de pratiques comme la déforestation, soit indirectement, par notre refus d’accepter les réalités du changement climatique.

Si nous voulons avoir une idée de ce qui arrive aux écosystèmes de la planète après un changement climatique majeur, nous n’avons pas besoin de regarder plus loin que les événements d’extinction précédents. Le mammouth laineux, par exemple, fertilisait les prairies de Sibérie; après son extinction, toute la région devint glacée et stérile.

La désextinction n’est peut-être pas la réponse à la crise de la biodiversité à laquelle nous sommes confrontés aujourd’hui, mais les technologies qui sont développées au nom de la désextinction peuvent devenir de nouveaux outils puissants dans un régime de conservation actif « , a déclaré M. Shapiro à Smithsonian. « Pourquoi ne pas fournir aux populations un peu d’aide génomique pour leur permettre de survivre dans un monde qui change trop vite pour que les processus naturels évolutifs puissent suivre ? »

Considérant que les humains ont, depuis des millénaires, chassé des espèces qui étaient là bien avant nous… c’est le moins que l’on puisse faire.

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